“Meerwaarde creëren met technologie: daar draait het om”

Al jaren investeert de Vlaamse 3D-printing-pionier Materialise in duurzame projecten in het Zuiden. Een ervan is African Drive, waarmee CEO Fried Vancraen en zijn kompanen veilig en stipt openbaar vervoer bieden aan de Beniners. Het project loopt op wieltjes, mede dankzij de hulp van Ondernemers voor Ondernemers.

“We zoeken graag extreme situaties op,” vertelt Fried. “De medische crisis in Tsjernobyl aanpakken, burgerslachtoffers helpen tijdens de Golfoorlog … Onze technische knowhow zetten we het liefst in om zo veel mogelijk meerwaarde te creëren voor wie het nodig heeft. Afrika, met haar vele uitdagingen, was een logische volgende stap in dat verhaal.”

Verbindende kracht

Via Ondernemers voor Ondernemers kwam Fried in contact met de Leuvense ngo Huby & Vinciane. “Die ontmoeting was cruciaal om ons te positioneren op de Afrikaanse markt. Ondernemers voor Ondernemers slaat de brug tussen bedrijven hier en in Afrika en brengt gelijkgestemde zielen samen”, vertelt Fried.

“Samen met Huby & Vinciane geven we elk jaar 3 Beniners de kans om een universitaire opleiding te volgen. Om te bepalen wie dat wordt, zetten we een achttal kandidaten in op verschillende haalbaarheidsstudies in geneeskunde, landbouw en economie. Zo kunnen we hun sterktes inschatten en beslissen wie doorgaat.”

Meer dan eens leiden die studies tot volwaardige projecten. “Dan gaan we opnieuw op zoek naar enthousiaste partners die samen met ons het initiatief uit de grond willen stampen. African Drive is een mooi voorbeeld van zo’n project, waarbij de verbindende kracht en het uitgebreide netwerk van Ondernemers voor Ondernemers cruciaal was.”

Baobab Express

Fried: “De slechte staat van de wegen, de twijfelachtige brandstofkwaliteit en de beperkte opleiding van lokale technici, maken rondrijden in Benin tot een hachelijke onderneming. Met degelijk busvervoer wilden we dat probleem aanpakken en tegelijk de lokale economie stimuleren. African Drive en haar Beninse poot Baobab Express waren geboren.”

Een Belgisch team reist regelmatig af naar Benin om de ondernemers ter plaatse te ondersteunen met rijopleidingen, managementtechnieken, boekhouding en marketing. “Ondernemers voor Ondernemers helpt ons om goede, gemotiveerde coaches te vinden die ter plaatse of vanop afstand via Facebook, Youtube en Skype het project in goede banen leiden.”

“Met African Drive pakken we de mobiliteitsproblemen in Benin aan en stimuleren we tegelijk lokaal ondernemerschap” Fried Vancraen, CEO Materialise

De directeur van Baobab Express in Benin is zelfstandig ondernemer en de chauffeurs kunnen via een franchisemodel een of meerdere bussen uitbaten. “Op die manier wakkeren we ondernemerschap aan in Afrika en maken we de Beniners minder afhankelijk van giften. Dat is pas duurzaam ondernemen.”

Creatieve financiering

De busdienst was een schot in de roos: gemiddeld zitten de bussen voor 85% vol en de omzet overstijgt alle verwachtingen. Uitbreiden met meer en grotere voertuigen is echter niet eenvoudig. “Belgische investeerders zijn niet altijd happig om op een Afrikaans project in te stappen,” zegt Fried. “Ze vinden de risico’s te groot. Dat is jammer, want net op die plekken kunnen we met kleine investeringen een enorme maatschappelijke meerwaarde creëren.”

“Ondernemers voor Ondernemers kwam met een slimme oplossing: crowdfunding. Ze hielpen ons om dossiers op te stellen, een website te bouwen en uiteindelijk voldoende geld in te zamelen om ons wagenpark uit te breiden. Ook onze mooie value proposition gaven ze mee vorm: met onze 3D-printers kunnen we op dit moment in Afrika weinig waardevolle impact hebben, maar door onze knowhow te delen inzake businessmodellen, beheer van technische assets en management, maken we met kleine inspanningen een wereld van verschil. Een simpel, maar zeer succesvol idee.”

Het stopt niet voor de Baobab Express, want dit jaar willen Fried en zijn team de vloot verdubbelen. “Behalve het verder uitbouwen van het busproject, blijven we samen met Huby & Vinciane nieuwe ideeën uittesten. Voor de projecten met groeipotentieel kloppen we graag opnieuw aan bij Ondernemers voor Ondernemers, om ons te matchen met de juiste partner. Momenteel denken we er bijvoorbeeld aan om een bananenplantage te beginnen. Waarom niet?”

Louise Haspeslagh, Com&Co

Ontdek meer details over onze werking en maak vrijblijvend een afspraak met een consulent-vrijwilliger van Ondernemers voor Ondernemers via anne-lise@ondernemersvoorondernemers.be of 016 32 10 72.